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El precio de Rusia por la liberación de Brittney Griner puede ser un notorio traficante de armas

Por primera vez desde el arresto de Brittney Griner hace casi tres meses, Rusia parece haber señalado públicamente el precio que pide por su regreso seguro, si se cree en los múltiples informes de los medios estatales rusos.

Rusia está buscando intercambiar a la estrella de la WNBA en un intercambio de prisioneros por el notorio traficante de armas convicto Viktor Bout, informaron el viernes varios medios de comunicación estatales rusos, citando fuentes gubernamentales no identificadas.

Bout, cuyas hazañas le valieron el apodo de “mercader de la muerte”, inundó con armas feroces conflictos en África y Medio Oriente, dicen las autoridades estadounidenses. Fue arrestado durante una operación encubierta en Tailandia en 2008, extraditado a los EE. UU. y sentenciado a 25 años por conspiración para matar a ciudadanos estadounidenses, entrega de misiles antiaéreos y ayuda a una organización terrorista.

Después del arresto de Bout, Estados Unidos alegó que sus aliados rusos intentaron bloquear su extradición de Tailandia a Estados Unidos sobornando a testigos clave para que dieran falso testimonio. Desde su condena en 2012, Bout ha estado en la parte superior de la lista de deseos de intercambio de prisioneros de Rusia y ha sido vinculado repetidamente en los medios estatales rusos con posibles intercambios que involucran a estadounidenses encarcelados que no se han concretado.

La estrella de la WNBA y dos veces medallista de oro olímpica Brittney Griner abandona la sala del tribunal después de una audiencia, en Khimki, en las afueras de Moscú, el viernes. Griner, dos veces medallista de oro olímpica, fue detenida en el aeropuerto de Moscú en febrero después de que supuestamente se encontraran en su equipaje cartuchos de vaporizador que contenían aceite derivado del cannabis, lo que podría conllevar una pena máxima de 10 años de prisión. (Foto AP/Alexander Zemlianichenko)

El embajador de Estados Unidos en Rusia, John Sullivan, visitó el Ministerio de Relaciones Exteriores de Rusia en Moscú el miércoles, pero el Departamento de Estado no reveló lo que discutieron. Un portavoz del Departamento de Estado declinó hacer comentarios a Yahoo Sports el viernes cuando se le preguntó si las negociaciones para la liberación de Griner estaban en marcha y si Rusia estaba buscando un canje por Bout.

“Debido a preocupaciones operativas y de privacidad, no podemos discutir detalles específicos”, dijo el portavoz.

Si bien un informe de los medios estatales rusos citó a una fuente no identificada que describió un posible intercambio de Griner-for-Bout como “probable”, los expertos en diplomacia rusa lo vieron con escepticismo. William Pomeranz, profesor de derecho ruso y director interino del Instituto Kennan, le dijo a Yahoo Sports que interpreta los informes como una señal de que “Rusia realmente quiere hacer ese intercambio”, pero advirtió que no dan ninguna indicación de la voluntad de Estados Unidos.

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“Esta es Rusia diciendo: ‘¿No sería una gran idea?’”, dijo Pomeranz. “Estos no son los Estados Unidos diciendo que están interesados. Hemos tenido otras oportunidades para deshacernos de Viktor Bout en el pasado y no lo hemos hecho”.

Griner ha estado tras las rejas desde el 17 de febrero cuando voló a un aeropuerto de Moscú y los funcionarios de aduanas rusos supuestamente encontraron cartuchos de vaporizador que contenían aceite de hachís en su equipaje. Está bajo investigación por el transporte de drogas a gran escala y enfrenta hasta 10 años en una prisión rusa si es declarada culpable.

Griner compareció en una audiencia en un tribunal en las afueras de Moscú el viernes y su detención preventiva se extendió por un mes. Las fotos tomadas en la audiencia muestran a Griner saliendo de la sala del tribunal esposada, con la capucha de una sudadera naranja sobre la cabeza y sus características rastas asomándose.

El mes pasado, EE. UU. y Rusia completaron un intercambio de prisioneros a pesar del deterioro de las relaciones entre las dos naciones. Trevor Reed, el ex marine que, según EE. UU., estuvo injustamente detenido en Rusia durante casi tres años, regresó a casa a cambio de Konstantin Yaroshenko, un piloto ruso condenado por tráfico de drogas.

La liberación de Reed deja al menos a dos estadounidenses en Rusia que Estados Unidos clasifica como detenidos injustamente: Griner y Paul Whelan, otro exmarine condenado a 16 años por cargos de espionaje. Sus casos ahora están en manos de la Oficina del Enviado Presidencial Especial para Asuntos de Rehenes, que se enfoca en negociar la liberación de rehenes estadounidenses y otros que se considera que están detenidos injustamente en países extranjeros.

Un intercambio de 1 por 1 por Griner podría ser especialmente desagradable para EE. UU. si Rusia insiste en Bout a cambio. Bout es una figura mucho más notoria que Yaroshenko, ya que inspiró al personaje de Nicolas Cage en la película de 2005 “Lord of War”. El historial de tráfico de armas de Bout también hace que las acusaciones contra Griner parezcan mínimas en comparación.

La exfuncionaria del Pentágono, Evelyn Farkas, espera que la administración de Biden explore todas las opciones para llevar a Griner y Whelan a casa, pero señala que hay una desventaja en los intercambios de prisioneros.

“Este es el tipo de situación que queremos evitar”, dijo Farkas, director ejecutivo del Instituto McCain, “porque los rusos seguirán apoderándose de estadounidenses como cebo comercial si aceptamos tales intercambios”.

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