Los altos precios de la gasolina están perjudicando a los trabajadores. No espere gasolina barata pronto.

En febrero, cuando los precios de la gasolina en EE. UU. rondaban los $3,50, la mayoría de los estadounidenses dijeron que cambiarían sus hábitos de manejo o estilo de vida si la gasolina llegaba a $4. Ahora cuesta un poco menos de $ 5 en promedio.

A corto plazo, los altos precios de la gasolina han significado que algunas personas se hayan vuelto más conscientes sobre la frecuencia con la que conducen. Pero para aquellos que tienen que conducir para ir al trabajo, ya sea como medio de transporte o como parte de su trabajo, como trabajadores de la salud, agricultores, comerciantes y conductores de Uber y Lyft, hay menos margen de maniobra. Para ellos, los altos precios sostenidos de la gasolina tienen repercusiones de largo alcance que afectan su salario neto, el lugar donde viven y si podrán realizar su trabajo.

“Si están obligados a conducir como condición para ganarse la vida, están atascados”, dijo a Recode Mark Cohen, director de estudios minoristas de la Escuela de Negocios de Columbia. Para esas personas, el aumento de los costos de la gasolina provendrá de sus ingresos discrecionales, al igual que la ropa y los viajes. Si tienen bajos ingresos y tenían dinero extra limitado para empezar, eso puede significar decisiones mucho más difíciles sobre alimentos, vivienda y deudas.

Las personas que viven de cheque en cheque “definitivamente están viendo que esto tiene un efecto enorme en lo que les queda en la billetera”, dijo Cohen.

En mayo de este año, el precio promedio de transacción en las estaciones de servicio aumentó un 34 por ciento desde mayo de 2019, según Earnest Research, una compañía que analiza datos anónimos de tarjetas de crédito y débito de EE. UU. Y esos cargos están absorbiendo una mayor parte del gasto de las personas en los EE. UU.

Por ahora, la mala noticia es que no hay mucho que el gobierno pueda hacer para ajustar los precios de la gasolina, ya que se deben a grandes eventos globales fuera del control del gobierno. Cuando la pandemia en 2020 comenzó a detener los viajes de todo tipo y, como resultado, la demanda de gas se desplomó, las compañías petroleras cerraron las refinerías que procesan el petróleo en gas, un movimiento que no es fácil de revertir rápidamente, incluso cuando la demanda de gas en los EE.UU. ha vuelto a crecer. Además, la guerra entre Ucrania y el principal productor de petróleo, Rusia, ha provocado que los precios del crudo, que se fijan a nivel mundial, se disparen. Como resultado, los analistas esperan que los precios de la gasolina crezcan a $6 por galón este verano y se mantengan altos por algún tiempo.

La buena noticia es que la situación actual es bastante diferente de la crisis de la gasolina de la década de 1970, que estuvo marcada por autos que consumían gasolina y una dependencia mucho mayor del petróleo extranjero. En estos días, una mayor parte del dinero gastado en gasolina permanece dentro de la economía de EE. UU., y menos cheques de pago de las personas se destinan a la gasolina que en aquel entonces. Además, a largo plazo, los altos precios de la gasolina podrían acelerar las tendencias existentes (comprar más vehículos eléctricos, vivir más cerca del trabajo o trabajar de forma remota) que nos desvincularían aún más de las oscilaciones volátiles de los precios de la gasolina.

Mientras tanto, habrá mucho dolor, especialmente para los estadounidenses que manejan para ganarse la vida.

Cómo los altos precios de la gasolina están afectando a quienes conducen para ganarse la vida

Una nueva investigación muestra que la demanda de gas es más elástica, lo que significa que la demanda cambia a medida que suben los precios, de lo que se pensaba anteriormente. Dicho esto, es más inelástico entre las personas o las pequeñas empresas que no tienen más remedio que conducir.

“Podrían volverse más eficientes, podrían pasárselo a los clientes, o pueden comérselo”, dijo Adie Tomer, miembro sénior de la Brookings Institution de política pública sin fines de lucro que dirige su Iniciativa de Infraestructura Metropolitana.

Tianna Kennedy, propietaria de The 607 CSA, que entrega productos agrícolas, carnes, lácteos y otros productos desde granjas en el norte del estado de Nueva York a suscriptores cercanos y en la ciudad de Nueva York, está tratando de hacer cambios donde puede.

La CSA ya reduce el millaje de gasolina para sus 40 granjas miembro al consolidar sus entregas y llevarlas a los puntos de recogida donde viven los suscriptores. Pero parte de la misión de la organización es llevar alimentos frescos a las personas de bajos ingresos en los vecindarios más pobres y alejados del Bronx y el este de Nueva York, en lugar de solo las áreas más ricas de Manhattan y Brooklyn.

“Somos intencionalmente ineficientes”, dijo Kennedy. “Es mucho conducir, por lo que se vuelve muy costoso”.

Ella no quiere subir las tarifas a los granjeros, que ya no ganan mucho con sus productos, y no quiere pasárselo a los clientes, por lo que no ha subido los precios de las acciones de alimentos. Kennedy está en el proceso de hacer la transición de su negocio a una organización sin fines de lucro para tratar de hacer que las cosas funcionen.

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La silueta de un peatón se recorta contra el letrero de una estación de servicio que muestra precios cercanos a $ 8 por galón en Los Ángeles, California, el 16 de junio.
Jae C. Hong/AP

Otros están subiendo los precios, pero es un baile delicado.

Brian Stack, presidente de Stack Heating Cooling & Electric en las afueras de Cleveland, Ohio, dice que la factura del gas para los 40 camiones de su taller ahora es de $20,000 al mes, el doble de lo que ha sido en los últimos años, por lo que tuvo que subir los precios.

Además de otros costos de la inflación —ahora está pagando cargos por combustible a sus proveedores y ha ofrecido aumentos salariales a los trabajadores para ayudarlos a lidiar con esa inflación— Stack dijo que los precios de la gasolina están afectando los resultados de la compañía. Las llamadas de servicio a menudo no están programadas y son urgentes, como cuando la calefacción de alguien no funciona en invierno, por lo que es prácticamente imposible optimizar las rutas para obtener un mejor consumo de combustible.

“Necesito los camiones para generar ingresos”, dijo. “Sin ellos, estamos fuera del negocio”.

Algunas personas que conducen para ganarse la vida, como los camioneros que trabajan para grandes equipos o los gerentes de proyectos que visitan el sitio en sus propios automóviles, tienen tarjetas de gasolina de la compañía o reciben un pago o un reembolso en función del gasto de gasolina, pero ese no es siempre el caso. Los conductores de Uber y Lyft, en su mayor parte, tienen que tomarlo a la ligera.

Esas son malas noticias para las empresas y las personas que trabajan para ellas.

En marzo, cuando la gasolina costaba alrededor de $4 por galón, Lyft y Uber agregaron pequeños recargos a cada viaje (55 centavos para Lyft, 45 a 55 centavos para Uber) para ayudar a los conductores a compensar los precios de la gasolina, pero las compañías no han aumentado esa tarifa desde entonces. . Incluso entonces, la tarifa no era suficiente para conductores como Héctor Castellanos.

“Es un insulto”, dijo Castellanos, quien trabaja en el Área de la Bahía, donde la gasolina ahora cuesta casi $7 el galón.

Su Chevy Malibu rinde alrededor de 30 millas por galón, pero dice que los viajes suelen ser largos, de más de 20 millas. Eso significa que el recargo solo ayuda con una pequeña parte del viaje. Castellanos trabaja jornadas de 12 horas donde gana aproximadamente $300. Después de gastar $120 por día en gasolina, pero antes de los costos de mantenimiento del automóvil, seguro y teléfono celular, gana $180. En un área con un costo de vida muy alto, eso significa que enfrenta decisiones difíciles sobre lo que puede pagar.

“Ahora tenemos que pensar en qué vamos a comer”, dijo Castellanos, quien actualmente está solicitando puestos de trabajo en el servicio de alimentos donde cree que ganará más. “Todo es tan caro”.

Otras personas que manejan para trabajar no tienen nada que mitigue sus costos de combustible.

Diondre Clarke, una asistente de enfermería certificada en Charlotte, Carolina del Norte, usa su vehículo para conducir a los centros de atención domiciliaria y hacer mandados para un cliente privado. La gasolina, que cuesta más de $4.50 el galón en Charlotte, sale de su propio bolsillo.

“Este gas realmente me ha quitado mucho”, dijo Clarke a Recode. Gana $20 por hora, pero dice que con la inflación no puede ahorrar ni pagar deudas. “No soy capaz de hacer las cosas que quería hacer”.

Los altos precios de la gasolina también están perjudicando a quienes simplemente tienen que conducir hacia y desde el trabajo. Y tiene el mayor impacto en las personas que menos pueden permitírselo. Los trabajadores con salarios bajos ya tenían problemas para llegar a fin de mes con el salario mínimo de $ 7.25 de los EE. UU., una cantidad que se puede borrar con solo un viaje, especialmente en áreas rurales donde los tiempos de viaje son largos y el transporte público escaso.

Qué se puede (o, más probablemente, no se puede) hacer

La inflación es muy impopular políticamente, y la bomba de gasolina es uno de los lugares más obvios donde los consumidores la notan. Pero el gobierno tiene muy pocas palancas para ayudar con los precios de la gasolina, y algunas de las cosas que está haciendo la administración Biden son más simbólicas que efectivas.

La Reserva Federal ya elevó las tasas de interés, un proceso doloroso que intenta ralentizar el gasto encareciendo los préstamos, lo que se supone que hace que bajen los costos. Si bien eso podría ayudar con la demanda, ayudar con la oferta es mucho más difícil ya que está ligado a la capacidad de la refinería y los precios mundiales del petróleo (y los caprichos geopolíticos).

Biden ya ha liberado combustible de las reservas de emergencia del país, una medida que ha hecho poco para mejorar los precios de la gasolina, ya que no puede compensar las caídas a nivel mundial, donde se fijan los precios del petróleo.

El miércoles, Biden anunció que también le está pidiendo al Congreso que suspenda los impuestos federales a la gasolina durante tres meses. Algunos estados ya han pausado sus impuestos a la gasolina también. Pero esos impuestos estatales y federales solo representan el 12 por ciento del costo de la gasolina.

“El precio ya es de cinco dólares; 20 centavos no van a hacer una gran diferencia”, dijo Kyle, refiriéndose a la cantidad de impuestos federales por galón.

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El presidente Joe Biden pide al Congreso que suspenda temporalmente el impuesto federal a la gasolina mientras hablaba en la Casa Blanca el 22 de junio.
Drew Angerer/Getty Images

Además, esos impuestos normalmente ayudarían a pagar las mejoras de caminos y carreteras, cosas que eventualmente tendrán que pagarse a través de otros impuestos.

Lutz Kilian, asesor principal de política económica del Banco de la Reserva Federal de Dallas, dijo que tales medidas para reducir los precios de la gasolina podrían tener “efectos perversos” en los precios porque hacer que la gasolina sea menos costosa podría aumentar la demanda, lo que a su vez provocaría un aumento de los precios. . “Podría empeorar las cosas”, dijo.

A corto plazo, muchos trabajadores estadounidenses tendrán que esforzarse y soportar el alto precio de la gasolina. A largo plazo, podrían hacer cambios, que no son fáciles y llevarán tiempo.

“A corto plazo, tienen el auto que tienen y el trabajo que tienen”, Steven Kyle, profesor asociado de la Escuela Dyson de Economía Aplicada y Administración de la Universidad de Cornell. A largo plazo, estas personas podrían cambiar de trabajo y pasar a diferentes industrias.

“Vamos a ver ese tipo de profesiones despoblarse: la gente se irá si no puede pagar el cálculo de costos e ingresos”, dijo Kyle. “Eso eventualmente hará [employers] tengo que pagarles más a esas personas, pero todas estas cosas tardan un tiempo en resolverse”.

Quienes puedan permitírselo podrían comprar vehículos eléctricos y de bajo consumo de combustible, aunque los cuellos de botella en el suministro de vehículos eléctricos están frenando esta transición.

Los altos precios de la gasolina también pueden afectar el lugar donde vive la gente, lo que hace que quienes trabajan en persona se aseguren de vivir cerca de sus trabajos. También podría acelerar la demanda de trabajo remoto. En abril, el 20 por ciento de los trabajos en LinkedIn en los EE. UU. eran para trabajo remoto, pero recibieron más de la mitad de todas las solicitudes, según la empresa. Aquellos que vienen a la oficina dos o tres veces a la semana pueden preguntar a sus jefes si pueden venir una vez a la semana o incluso algunas veces al mes, especialmente porque muchos oficinistas no están convencidos de que tenga sentido ir a la oficina. en absoluto.

Los primeros indicadores sugieren que los precios altos podrían estar comenzando a evitar que las personas se llenen de combustible, lo que a su vez podría ayudar a reducir los precios: hubo un 5 por ciento menos de transacciones en gasolineras en mayo de 2022 que en mayo de 2019, según Earnest Research y Energy Information Administration. Los datos muestran que la demanda implícita de gasolina en la semana que finalizó el 10 de junio se contrajo levemente respecto a la semana anterior y respecto a la misma semana del año anterior.

Aún así, se espera que los precios de la gasolina aumenten este verano y no disminuyan sustancialmente hasta 2023. Y cuanto más tiempo permanezcan altos los precios de la gasolina, más drásticos serán los cambios que los trabajadores tendrán que hacer.

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