¿La Vía Láctea Chocará Con Otra Galaxia?

¿La Vía Láctea Chocará Con Otra Galaxia?
¿La Vía Láctea Chocará Con Otra Galaxia?

Las colisiones galácticas son un evento común que ocurre en todo el universo. De hecho, las colisiones entre galaxias son una parte natural de la formación de galaxias, y es probable que todas las galaxias, incluida la Vía Láctea, hayan colisionado con una o más galaxias en el pasado. Sin embargo, ¿qué pasa con el futuro? ¿La Vía Láctea chocará alguna vez con otra galaxia en el futuro? Resulta que nuestro vecino galáctico más cercano, la Galaxia de Andrómeda, se dirige hacia nosotros. En algún momento de los próximos cinco mil millones de años, la Vía Láctea y Andrómeda chocarán.

¿Qué tan rápido se mueve Andrómeda?

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Imagen del Hubble de dos galaxias espirales colisionando. NASA

El momento en que ocurra la colisión entre Andrómeda y la Vía Láctea dependerá de qué tan rápido se mueva la galaxia de Andrómeda hacia nosotros. Aunque la Galaxia de Andrómeda es la galaxia grande más cercana a la Vía Láctea, todavía se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia, por lo que todavía tiene una enorme distancia que recorrer. Los cálculos actuales sitúan la velocidad de Andrómeda en 68 millas por segundo (110 kilómetros por segundo). Eso es tremendamente rápido, pero dada la distancia entre la Vía Láctea y Andrómeda, pasarán unos cinco mil millones de años antes de que las dos galaxias choquen.

¿Qué sucederá cuando las dos galaxias colisionen?

>>Vía Láctea y Andrómeda>>
Una imagen generada por computadora de cómo se verá el comienzo de la colisión de la Vía Láctea y Andrómeda desde la Tierra. NASA

Las colisiones entre la Vía Láctea y Andrómeda se desarrollarán de manera similar a la mayoría de las colisiones galácticas. A medida que las dos galaxias se acercan, la atracción gravitacional entre ellas distorsionará sus formas y estirará sus brazos espirales. La Vía Láctea y Andrómeda dejarán de ser galaxias espirales y se parecerán más a galaxias irregulares. La danza gravitacional entre las dos galaxias durará muchos millones de años, y las dos galaxias se cruzarán varias veces. Durante la colisión, es muy poco probable que una estrella colisione con otra. La distancia entre las estrellas es simplemente demasiado grande para que ocurran colisiones. Sin embargo, las nebulosas pueden colisionar debido a sus áreas de superficie más grandes. Cuando grandes nubes de hidrógeno colisionan, resultará en una alta tasa de formación de estrellas. Además, las fuerzas de marea gravitacionales entre la Vía Láctea y Andrómeda provocarán una mayor formación estelar. Las dos galaxias entrarán en una fase llamada fase de estallido estelar. Se formarán innumerables estrellas en un período de tiempo relativamente corto, y el proceso en sí puede incluso agotar el suministro de hidrógeno utilizable en ambas galaxias.

Es probable que una gran cantidad de estrellas sean expulsadas de ambas galaxias. La mayoría de las otras estrellas probablemente serán arrojadas a una posición completamente diferente. Si nuestro sol todavía está presente cuando la Vía Láctea y Andrómeda chocan, es probable que sea empujado hacia las regiones exteriores de la galaxia, e incluso existe una pequeña posibilidad de que nuestro sistema solar sea expulsado de la galaxia.

Eventualmente, la Vía Láctea y Andrómeda se fusionarán por completo y se convertirán en una sola galaxia mucho más grande. Ya no poseerán sus formas espirales y, en su lugar, probablemente formarán una galaxia elíptica. Los astrónomos han apodado a esta galaxia teórica Milkomeda.

¿Estará la Tierra alrededor?

Cinco mil millones de años es mucho tiempo, y la colisión durará muchos millones de años. ¿Estarán la Tierra y el sistema solar el tiempo suficiente para presenciar la colisión entre la Vía Láctea y Andrómeda? Se estima que el momento de la colisión ocurrirá aproximadamente al mismo tiempo que nuestro sol entrará en las etapas finales de su vida. Es muy probable que el sol siga existiendo, pero no será el sol al que estamos acostumbrados. Más bien, el sol se habrá convertido en una estrella gigante roja. El sol se volverá tan grande que engullirá las órbitas de Mercurio, Venus y posiblemente la Tierra. Incluso si la Tierra sobrevive a la fase de gigante roja, la superficie de nuestro mundo estará demasiado caliente para soportar cualquier forma de vida. La Tierra probablemente estará presente cuando la Vía Láctea y Andrómeda colisionen, pero desafortunadamente, no habrá formas de vida para ver cómo se desarrolla.

Aidan Remple junio 23 2022 en Ciencias

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